Explosão no espaço pode ameaçar vida na Terra

26-10-2010 11:35

Cientistas identificaram uma estrela a 3.260 anos-luz da Terra que pode transformar-se numa supernova e, nesse caso, ameaçar a camada de ozono do planeta tornando-o inabitável.

Os astrónomos americanos que identificaram a «bomba relógio» a partir de imagens do telescópio Hubble anunciaram a descoberta na reunião da Sociedade Americana Astronómica (AAS, na sigla em inglês), em Janeiro de 2010, em Washington DC.

De acordo com o astrónomo Edward Sion, da Villanova University, na Filadélfia, a estrela T Pyxidis parece destinada a explodir com força para se transformar numa supernova - corpos celestes que surgem depois de explosões de estrelas com mais de 10 massas solares.

A esta distância, dizem os astrónomos, a explosão com força estimada de 20 mil milhões de milhões de milhões de megatons de TNT poderia destruir a camada de ozono da Terra, deixando o planeta vulnerável a radiações.

A estrela já apresentou explosões menores no passado, em intervalos constantes de aproximadamente 20 anos, em 1890, 1902, 1920, 1944 e 1967. Mas a estrela não apresenta explosões há 44 anos, e os astrónomos não sabem a explicação.

Um novo estudo usando informações do satélite International Ultraviolet Explorer mostrou que a T Pyxidis está muito mais próxima da Terra do que se imaginava e que se trata, na verdade, de um sistema com duas estrelas em que uma delas actua como sol, e a outra, menor e mais densa, como anã branca.

A anã branca está a ganhar massa com o gás vindo da estrela vizinha. Se a sua massa ultrapassar 1,4 vezes a massa do sol - o chamado Limite de Chandresekhar - está destinada à sofrer uma poderosa explosão termonuclear que a destruiria e que poderia afectar também a Terra.

O evento, chamado supernova Tipo Ia, libertaria 10 milhões de vezes mais energia do que a explosão de uma nova (quando estrelas comuns chegam ao fim da sua vida útil), que dá origem às anãs brancas.

As explosões que originam novas são muito mais comuns no universo do que as que originam as supernovas.

Segundo os astrónomos responsáveis pelo estudo, as imagens do Hubble mostram que a T Pyxidis parece destinada a tornar-se uma supernova.

Mas apesar do risco, os astrónomos afirmam que não há motivo para pânico, já que a estrela só deve chegar ao limite de Chandresekhar - provocando a massiva explosão - daqui a 10 milhões de anos.

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